The lie of aqua nullius, ‘nobody’s water’, prevails in Australia. Indigenous water reserves are not enough to deliver justice

Mon, 9 Jan 2023 19:13:39 +1100

Andrew Pam <xanni [at]>

Andrew Pam

"When the British colonised Australia they assumed terra nullius, “nobody’s
land”, and aqua nullius, “nobody’s water”. In 1992, terra nullius was
overturned – but aqua nullius remains.

Aqua nullius denies the existence of Indigenous peoples’ own water governance
principles, laid down through ancestral “first laws”. These customary laws are
carried through songlines, trade routes and ceremony, embedded in a deep
reciprocal economy of sharing. First laws guide the custodianship of living
waters, with attention to intergenerational equity.

Living waters – from rivers, to ancient aquifers to wetlands – are sacred and
alive. As the source of energy to animate Country, living waters are critical
to Indigenous Peoples’ collective survival. The responsibility of caring for
waters (and land) are a central concern of Indigenous Peoples – but this
responsibility is thwarted by aqua nullius.

Queensland, Northern Territory and Western Australia have sought to distribute
water rights to Indigenous people by establishing “Indigenous (or Aboriginal)
water reserves”, setting aside a portion of water from the consumptive pool for
Indigenous people’s future use.

In our new policy brief, we unpack the benefits and limitations of these
reserves. As it stands, the policy measure alone does not deliver justice for
Indigenous peoples. A broader approach is needed."

       *** Xanni ***
--               Andrew Pam                 Chief Scientist, Xanadu            Partner, Glass Wings               Manager, Serious Cybernetics

Comment via email

Home E-Mail Sponsors Index Search About Us